El radiotelescopio del Observatorio de Arecibo será desmantelado

26-11-2020

La Fundación Nacional de la Ciencia (NSF) ha anunciado que se va a proceder al desmantelamiento del radiotelescopio gigante en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, citando los recientes daños que hicieron que no fuera seguro operarlo o incluso repararlo.

radiotelescopio del Observatorio de Arecibo

La NSF ha dicho que dos cables rotos utilizados para soportar una plataforma de 900 toneladas suspendida sobre la antena parabólica principal de 305 metros del telescopio pusieron toda la estructura en riesgo de colapso. Uno de los cables se salió de su lugar el pasado mes de agosto, cayendo al plato de abajo dañándolo, mientras que el segundo se rompió el 6 de noviembre

Ralph Gaume, director de la División de Ciencias Astronómicas de la NSF, ha declarado «Los ingenieros nos han aconsejado que la ruptura de un cable más resultará en un colapso incontrolado de la estructura. Eso resultaría en que la plataforma se estrellara hasta el plato principal y potencialmente derribara una o más de las torres.»

Los ingenieros que asesoran a la NSF y a la Universidad de Florida Central (UCF), que opera Arecibo para la NSF, concluyeron que no era posible reparar con seguridad la estructura debido al riesgo de colapso. «Después de la reciente falla, la empresa de ingeniería WSP no recomienda que se permita la presencia de personal en la plataforma o en las torres, o en cualquier lugar de su vecindad física inmediata en caso de una posible falla estructural repentina.»

Los ingenieros están trabajando en un plan para llevar a cabo un desmantelamiento controlado, que tomará varias semanas para completarse.

Una empresa de ingeniería recomendó el uso de explosivos para demoler partes del telescopio. «Creemos que la estructura colapsará en un futuro cercano si se deja intacta», dijo un informe del 12 de noviembre de Thornton Tomasetti a la UCF. «La demolición controlada, diseñada con una secuencia de colapso específica determinada e implementada con el uso de explosivos, reducirá la incertidumbre y el peligro asociado al colapso».

Sin embargo, el desmantelamiento del radiotelescopio es un golpe tanto para los astrónomos como para los científicos planetarios, que usaron el telescopio para una amplia gama de investigaciones. La NASA financió parte de las operaciones de Arecibo, usando el telescopio como un radar planetario para rastrear y caracterizar los objetos cercanos a la Tierra como parte de su programa de defensa planetaria.

En una declaración, la NASA dijo que no estaba involucrada en la decisión de la NSF, pero que se le mantuvo informada junto con otras partes interesadas, y proporcionó a la NSF algo de apoyo de ingeniería. «La NASA respeta la decisión de la Fundación Nacional de Ciencias de poner la seguridad de los que trabajan, visitan y estudian en el histórico observatorio por encima de todo», declaró.

La NASA dijo que confiará en el Observatorio Goldstone en California para futuras observaciones de radar planetario. La NASA recientemente volvió a poner en pleno funcionamiento esa instalación después de instalar un nuevo klystron para ese radar.

Arecibo fue el radiotelescopio más grande del mundo desde el momento en que se construyó a principios de los 60 hasta la finalización del Telescopio Esférico de Apertura de Quinientos Metros de China, o FAST, en 2016. Se convirtió en parte de la cultura popular a través de apariciones en películas como Contact y GoldenEye.