La nave de carga Cygnus ya está de camino a la ISS

22-02-2021

Un cohete Antares de Northrop Grumman lanzó el sábado pasado una nave espacial Cygnus con suministros y experimentos para la Estación Espacial Internacional.

nave de carga Cygnus

El cohete Antares 230+ despegó desde el Mid-Atlantic Regional Spaceport en el Wallops Flight Facility de la NASA en Virginia, y la nave espacial Cygnus se separó de la etapa superior del cohete nueve minutos después.

La nave espacial Cygnus, en una misión designada NG-15 por la NASA, llegará a la estación espacial hoy lunes a primera hora y será atracada a la estación por el brazo robótico Canadarm2. La Cygnus permanecerá en la estación durante unos tres meses.

La nave lleva 3.810 kilogramos de carga, principalmente suministros para la tripulación, cargas útiles científicas y hardware de la estación. Ese hardware incluye equipos para apoyar los sistemas de soporte vital de la estación y piezas de repuesto para el aseo de la estación, así como un «alojamiento alternativo» adicional para la estación ahora que hay regularmente siete personas en la estación en lugar de las seis que habían sido la norma durante años.

Al igual que las misiones de carga anteriores, la misión NG-15 lleva una serie de experimentos científicos y equipos de apoyo, como un sistema informático de Hewlett Packard Enterprise diseñado para permitir a los investigadores realizar análisis de datos en la estación en lugar de tener que transmitirlos a la Tierra. Otras cargas útiles incluyen estudios sobre implantes de retina artificial, crecimiento de cristales de proteína y un sensor de radiación similar al que volará en la futura nave espacial Orion.

El aumento del tamaño de la tripulación se ha traducido en un mayor tiempo para la investigación, dijeron los funcionarios de la NASA en una sesión informativa previa al lanzamiento del 19 de febrero. Joel Montalbano, director del programa de la ISS de la NASA, dijo que la agencia tenía un promedio de 35 horas semanales de tiempo de la tripulación dedicado a la investigación antes de la llegada de la misión Crew-1, con cuatro astronautas a bordo, en noviembre. Desde entonces, esa cifra se ha duplicado con creces.

Tras abandonar la estación, Cygnus desplegará varios cubesats a partir de dos sistemas proporcionados por Nanoracks y Spaceflight. Frank DeMauro, vicepresidente y director general de espacio táctico en Northrop, dijo que la Cygnus podría realizar «experimentos adicionales con la propia nave» antes de que realice una reentrada destructiva.

La nave espacial Cygnus ha sido bautizada por Northrop Grumman con el nombre de Katherine Johnson, en honor a la matemática negra que apoyó las primeras misiones de la NASA y fue una de las figuras centrales del libro y la película Figuras ocultas. Johnson falleció el año pasado a la edad de 101 años. «Es una inspiración para mucha gente, especialmente para las mujeres de color, y demostró una y otra vez que las barreras raciales y los techos de cristal se pueden romper, y que no deberían haber existido en primer lugar», dijo DeMauro.

Próximas actividades de la ISS

La Cygnus será la segunda nave de carga que llegue a la ISS en menos de una semana. La nave rusa Progress MS-16, lanzada a finales del 14 de febrero, se acopló a la estación en la madrugada del 17 de febrero.

La NASA tiene previsto realizar dos paseos espaciales desde la estación el 28 de febrero y el 5 de marzo. En el primer paseo espacial, los astronautas de la NASA Kate Rubins y Victor Glover realizarán trabajos para preparar la instalación de nuevos paneles solares a finales de este año. En la segunda, Rubins y el astronauta de JAXA Soichi Noguchi realizarán varias tareas de mantenimiento en el exterior de la estación.

A continuación, la estación se preparará para la llegada de tres naves espaciales prevista para el mes de abril. La NASA y Boeing tienen previsto lanzar el CST-100 Starliner en un segundo vuelo de prueba sin tripulación no antes del 2 de abril. Para preparar esa misión, Montalbano dijo que los astronautas de la Crew-1 reubicarán su nave espacial Crew Dragon desde su puerto de acoplamiento actual a uno alternativo en la segunda mitad de marzo, liberando su puerto de acoplamiento original para el Starliner.

La nave Soyuz MS-18 tiene previsto su lanzamiento a la estación el 10 de abril. La NASA anunció el 9 de febrero que propone llevar a un astronauta de la NASA en esa misión, que actualmente está programada para llevar a tres cosmonautas de Roscosmos, presentando una solicitud de adquisición sobre su intención de hacerlo a través de servicios «en especie» en lugar de un pago en efectivo.

Montalbano dijo en la sesión informativa que no había actualizaciones de esos planes porque la solicitud de adquisición seguía abierta. Esa solicitud de fuentes se cerró más tarde, el 19 de febrero, y anticipó que después «tendremos la información y estaremos listos para dar los siguientes pasos».

La misión de la tripulación comercial Crew-2 de SpaceX está programada para lanzarse no antes del 20 de abril, transportando astronautas de la NASA, la ESA y la JAXA a la estación, permitiendo que la misión Crew-1 regrese a la Tierra a finales de abril o principios de mayo. Montalbano dijo que la NASA está en conversaciones con SpaceX sobre el aterrizaje fallido del cohete Falcon 9 en su lanzamiento del 15 de febrero para ver si implica algún problema que pueda plantear problemas de seguridad para esa misión Crew-2.

«Tenemos un acuerdo con SpaceX para hablar de cualquier anomalía en cualquier misión», dijo. «A día de hoy, estamos trabajando con ellos para entender mejor lo que ocurrió, y ahora mismo es demasiado pronto para decir si vamos a tener algún impacto» en la misión Crew-2.