Thales Alenia Space anuncia la firma de dos contratos con la ESA y la NASA sobre una misión internacional ‘Mars Sample Return’

09-10-2018

Thales Alenia Space ha anunciado la firma de dos contratos de estudio con la Agencia Espacial Europea (ESA) en el marco del estudio conjunto de la ESA y la NASA sobre una misión internacional ‘Mars Sample Return’.

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Esta nueva misión al planeta rojo está concebida para traer a la Tierra muestras de la superficie de Marte. Representa un avance importante en la exploración del Sistema Solar, el conocimiento sobre su formación y especialmente en el estudio de Marte y las preguntas sobre su posible habitabilidad.

A pesar de no estar muy lejos de la Tierra dentro de nuestro Sistema Solar, Marte es bastante diferente a nuestro planeta, en especial por las temperaturas, que oscilan entre máximas de 27ºC y mínimas de -133ºC. Sin embargo, existen varias similitudes, incluyendo una duración de su día similar a nuestro día de 24 horas y la presencia de estaciones. La existencia de vida en Marte no se puede descartar, teniendo en cuenta que ha habido agua líquida en su superficie y que se han hallado minerales que solo se forman en presencia de agua.

La sonda ExoMars, construida por Thales Alenia Space, fue lanzada en 2016 para detectar señales de vida en Marte. La siguiente fase de este programa está prevista en 2020.

Con el programa ExoMars en curso, la ESA también trabaja estrechamente con sus socios americanos en una nueva misión internacional, denominada Mars Sample Return. En el marco de este estudio, la ESA está a cargo del orbitador de retorno a la tierra (MSR-ERO, Earth Return Orbiter) y del vehículo de recogida de muestras (MSR-SFR, Sample Fetch Rover).

Thales Alenia Space, como contratista principal de estos elementos, definirá la arquitectura global y el diseño preliminar del MSR-ERO y el MSR-SFR. También se encargará de caracterizar los equipos principales implicados, que serán proporcionados en un futuro por un consorcio industrial europeo.

Con su rol principal en la misión ExoMars, que debería permitir a Europa aterrizar en Marte en 2020 para proseguir con la búsqueda de indicios de vida, Thales Alenia Space está contribuyendo con su conocimiento y sus recursos a apoyar los próximos descubrimientos que nos permitirán conocer mejor al planeta rojo y preparar futuras misiones humanas a Marte.

La misión Mars Sample Return está concebida para enviar una nave (MSR-ERO) a la órbita marciana, con una plataforma de aterrizaje (MSR Sample Retrieval Lander) que descenderá a la superficie de Marte. El lander transportará el SFR, que recogerá las muestras de la superficie marciana tomadas por el Mars Rover 2020 de la NASA.

El SFR transferirá estas muestras a un mini-cohete (Mars Ascent Vehicle, desarrollado por la NASA), que las trasportará a la órbita marciana. Una vez las muestras hayan sido localizadas y capturadas por el ERO, las muestras se aislarán en un sistema de contención biológica para prevenir cualquier contaminación de la Tierra con esta materia no esterilizada.

El ERO abandonará entonces la órbita marciana y volverá a la Tierra. Cuando llegue a la órbita de la Tierra, expulsará la cápsula de entrada a la Tierra con las muestras y estas serán recuperadas en tierra firme y analizadas.

Se necesitarán tres lanzamientos para llevar a cabo esta misión: un primer lanzamiento en 2020 con el rover encargado de recolectar las muestras del suelo en distintos emplazamientos, un segundo lanzamiento para hacer aterrizar el SFR que entregará las muestras al Mars Ascent Vehicle y un tercer lanzamiento específico para el orbitador.