La NASA preocupada por la supervivencia del Ingenuity en Marte

03-06-2022

Se acerca el invierno marciano y con ello se acrecienta la preocupación de la NASA al respecto de la supervivencia del helicóptero Ingenuity en el planeta.

Ingenuity

En el inicio de la estación fría, la aeronave batió otro récord al realizar un vuelo de 161 segundos de duración, que ha sido el vuelo más largo y rápido de Ingenuity hasta la fecha, ya que la aeronave recorrió 704 metros y alcanzó la velocidad de 5,5 metros por segundo.

Cuando se lanzó junto con el roverance en 2020, se esperaba que Ingenuity realizara sólo cinco vuelos y sobreviviera varias noches frías en la dura atmósfera marciana. Ahora ha realizado 25 vuelos y ha estado activo durante cientos de soles (días marcianos).

Desde su primer vuelo en abril de 2021, el helicóptero ha batido sus propios récords en numerosas ocasiones, además de ser la única aeronave que ha despegado en otro planeta. Sin embargo, después de operar durante medio año marciano, el Ingenio se va a encontrar con su reto más difícil: el invierno marciano.

El cambio estacional trae consigo temperaturas extremas y un aumento de la densidad del polvo atmosférico, lo que supone un problema para la máquina de energía solar. La energía recogida durante el día no sólo se utiliza para volar, sino también para evitar que los componentes de la aeronave se congelen durante la noche. Este diseño es cada vez más difícil de mantener, admite la NASA.

Tras su último vuelo, las comunicaciones de la aeronave se interrumpieron por primera vez los días 3 y 4 del pasado mes de mayo. Tras restablecer el enlace un día después y realizar una investigación, los científicos descubrieron que la aeronave se ha apagado por falta de carga en sus baterías.

El aumento del polvo que oscurece el sol hizo que el Ingenio no pudiera mantener sus operaciones normales. El apagado desincronizó su reloj interno y la aeronave no pudo comunicarse correctamente con el roverance Perseverance.

Problemas similares van a ser cada vez más frecuentes en el invierno marciano. La temperatura de los componentes de Ingenuity caerá hasta los -80 °C ambientales, muy por debajo de los -25 °C para los que fueron diseñados.

La NASA no puede predecir si todos los componentes sobrevivirán a esa congelación. El frío ya se ha cobrado dos de los cinco rovers marcianos de la NASA: tanto Spirit como Opportunity, enviados a Marte en 2003-2004, “murieron” durante un invierno marciano en, respectivamente, 2011 y 2018.

A medida que las temperaturas disminuyan, la NASA tratará de mantener la aeronave con vida, adaptándose a su siempre cambiante reloj interno, comprobando regularmente su aeronavegabilidad y realizando vuelos de exploración siempre que sea posible.

El solsticio de invierno marciano llegará en julio, y para octubre el Ingenio debería recibir suficiente luz solar para mantener sus componentes internos calientes de nuevo. Sin embargo, no está claro si la aeronave aguantará tanto tiempo.