Las Fuerzas Aéreas de EE.UU, contratan a Bell para investigar la VTOL de alta velocidad

17-05-2021

El Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (AFRL) ha concedido a Bell un contrato de 950.000 dólares para llevar a cabo una investigación aplicada sobre un avión de despegue y aterrizaje vertical de alta velocidad (VTOL).

Bell V-280 Valor tiltrotor aircraft. Bell photo.
Bell V-280 Valor Foto: Bell

Pocos detalles se han hecho públicos sobre el «Bell’s High Speed VTOL (HSVTOL)», como se denomina el contrato, pero sin embargo, el contrato de investigación llega varios meses después de que el Mando de Operaciones Especiales de las Fuerzas Aéreas de EE.UU. (AFSOC) dijera que estaba buscando una aeronave VTOL con «velocidad de reacción» para sustituir su rotor basculante Bell Boeing CV-22 Osprey.

Bell ha estado explorando aeronaves que pueden despegar verticalmente usando rotores basculantes, pero luego volar hacia adelante en modo de crucero usando el empuje de los motores a reacción, según las solicitudes de patentes publicadas entre 2017 y 2020 por las oficinas de patentes de Estados Unidos y Europa. Las palas del rotor se replegarían para reducir la resistencia durante el vuelo hacia adelante con motores a reacción.

Una solicitud de patente de Bell publicada por la Oficina Europea de Patentes en abril de 2020, ha explicado «Durante el funcionamiento como motor turbofan, el ventilador de derivación produce un flujo de aire de derivación para proporcionar empuje a la aeronave. Durante el funcionamiento como motor turbofán, el flujo de aire de derivación producido por el ventilador de derivación se bloquea, permitiendo que otros sistemas de la aeronave utilicen la potencia producida por el motor convertible a través del eje de salida de potencia».

El teniente general James Slife es el comandante del AFSOC, y recientemente ha dicho que «estamos ante un movimiento generacional para la capacidad de despegue y aterrizaje vertical de cara al futuro. Creo que probablemente será algo muy diferente al V-22». Mientras tanto, Bell también está desarrollando el V-280 Valor para el programa Future Long Range Assault del ejército estadounidense, que tendrá una velocidad de crucero de 280 kts, sólo 29 kts más rápido que el CV-22 Osprey. Sin embargo, el AFSOC tiene sus miras puestas en un vehículo capaz de alcanzar «velocidades de reacción», por lo que es poco probable que la tecnología del V-280 se aplique al HSVTOL de Bell.

La investigación que está llevando a cabo Bell tiene el potencial de ampliar enormemente el ámbito de posibilidades de la movilidad aérea comercial. Al optimizar el diseño del vehículo para alcanzar mayores velocidades en la fase de crucero del vuelo, los operadores de eVTOL tendrán la opción de conectar a los pasajeros con destinos más lejanos. En definitiva, la tecnología que está desarrollando Bell es ideal para colmar la brecha de movilidad regional en el sector del transporte aéreo actual.